Conor Hourihane au coeur de Barnsley se lève du bas de la table à Wembley

Depuis le Nouvel An, Barnsley a disputé 23 matches et en a remporté 15, soit le même nombre que Burnley et Northampton, qui ont remporté leurs divisions respectives. Telle a été la puissance du changement de forme, la perspective de rester dans la division est passée de la hauteur de leurs ambitions à une énorme déception.

Curieusement, une des clés de la transformation semble avoir été la continuité , malgré les changements de managers en février.La reprise était bien amorcée avant que Lee Johnson ne parte pour Bristol City mais a été prolongé par Paul Heckingbottom, un ancien entraîneur des moins de 21 ans né à Barnsley, qui a également disputé 49 rencontres avec le club entre 2006 et 2008. pour la deuxième fois, jusqu’à la fin de la saison. “Il n’a pas beaucoup changé pour être honnête”, a déclaré le capitaine du club, Conor Hourihane. “Il a mis son empreinte sur le terrain d’entraînement, mais il a continué sur sa lancée.”

Un renouveau lancé par un ancien manager, poursuivi et amélioré par son successeur?Tout cela semble assez familier. “Ce n’est pas la science que nous avons fait, juste un dur travail sur le terrain de l’entraînement”, a déclaré Hourihane, avant de nommer les champions de la Premier League. “Vous regardez une équipe comme Leicester: une équipe assidue battra toujours une équipe d’individus. Avec Leicester, il n’ya pas d’individu exceptionnel dans l’équipe et c’est comme nous. Nous avons de très bons joueurs, mais ils travaillent dur pour le groupe. “

Hourihane est peut-être un peu modeste face à un manque d’individu exceptionnel: avec 10 buts et 11 passes, il a ont participé directement à près d’un tiers de leurs objectifs totaux pour la saison – tout en s’adaptant à un rôle différent, théoriquement plus restreint.La saison dernière, il a largement opéré dans un milieu de terrain à trois, mais au début de l’année, Barnsley est passé à 4-4-2, où il a fait partie d’un duo au centre des quatre, un rôle que Johnson a suggéré au début de la saison ne lui convenait pas.

“Je voulais prouver que Lee avait tort”, dit Hourihane. “Vous avez toujours de la satisfaction dans la vie en prouvant que les gens ont tort et je pense que oui. Le succès que nous avons eu avec cette formation est éloquent.C’est drôle, cependant: si quelqu’un vous avait dit l’année dernière que vous joueriez dans un 4-4-2 et que vous l’apprécieriez davantage, j’aurais dit: “Aucune chance”.

Un avantage que Barnsley pourrait avoir sur Millwall est qu’il a déjà joué – et gagné – à Wembley cette saison, en battant Oxford United dans le Johnstone’s Paint Trophy. “Vous recherchez les pouces supplémentaires que vous pouvez gagner sur d’autres équipes”, déclare Hourihane. “Nous savons ce que nous avons en réserve, nous savons ce que sera le terrain, l’ambiance et peut-être que cela fonctionnera en notre faveur.” Une chose qui frappe à propos de Barnsley, c’est leur remarquable jeunesse. Le XI qui a commencé le match retour de la demi-finale contre Walsall avait en moyenne 23 ans, avec un seul joueur, le vieil homme Adam Hammill, 28 ans et plus.Hourihane est un vétéran relatif à 25 ans, mais il pense que leur jeunesse a joué à leur avantage. “J’entends souvent le mot” expérience “, dit-il.

” Au début de l’année où nous étions en difficulté, les gens disaient: “Cette équipe a besoin d’expérience”. Ils sont sur une course fantastique, ils disent: «Les jeunes dans l’équipe jouent avec une énergie et une liberté fantastiques.» Les jeunes et l’énergie de l’équipe travaillent à l’avenir.

On a l’impression que ce jeu pourrait signifier encore plus pour Barnsley qu’une simple promotion dans la division qu’ils ont quittée il y a deux ans. Avec ce noyau de jeunes joueurs, ils ont le potentiel de créer quelque chose de spécial pour le futur, mais s’ils perdent, l’équipe pourrait être séparée.Hourihane a un an de contrat, Hammill est sur un contrat à court terme qui expire cet été, tandis que l’attaquant Sam Winnall (meilleur buteur avec 21 buts) et le défenseur Alfie Mawson pourraient sembler extrêmement attractifs pour les clubs un peu plus haut dans le football. chaîne alimentaire.

“Pas nécessairement”, dit Hourihane lorsqu’on lui a demandé si cette perspective augmentait la pression sur Barnsley. “Il y a eu des rumeurs à propos de trois, quatre, cinq d’entre nous dans la dernière fenêtre mais le club est resté ferme et a maintenu l’équipe ensemble.” Si tout va bien, si nous montons, nous pouvons garder le noyau des joueurs. Nous devons juste nous occuper des affaires le dimanche d’abord. “